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来源:历史秘闻

  美国是世界上最先拥有原子弹的国家,于1945年7月16日在新墨西哥州的沙漠地区试爆了第一颗原子弹,当时研制原子弹的计划称为“曼哈顿计划”。制造原子弹需要放射性物质铀,但是当时美国国内却并不生产铀,那么“曼哈顿计划”是从哪里得到大量用于制造原子弹的铀原料呢?原来得到比利时人埃德加·森吉尔(1879—1963)的帮助。


聚变核武器爆炸场景

  埃德加·森吉尔是一名比利时商人,30岁的时候,他为寻求发展去了非洲,最后以矿商的身份在刚果定居,因为刚果拥有丰富的铜矿和铀矿石。经过多年的经营和努力,到1939年时,埃德加·森吉尔已经成为刚果豪特·加丹加省铀矿联合公司的总裁,该公司拥有刚果欣科洛布韦矿场的采矿权,这是当时世界上最富有的铀矿。虽然从1921年起,埃德加·森吉尔就开始开采沥青铀矿,但当时,几乎还没有人了解这种矿石里含有重要的物质。

  1933年德国纳粹上台后,希特勒实行的独裁政策和疯狂迫害犹太人的暴行,使埃德加·森吉尔成为了坚定的反纳粹主义者。1939年,第二次世界大战爆发,一位同样反纳粹的英国科学家告诉森吉尔:德国专家正在秘密进行原子裂变试验,他们可能从铀矿石中提取铀,用以制造新型武器——原子弹。

  森吉尔记住了英国科学家的这一忠告并认识到了事情的严重性。1940年,比利时被德军占领以后,森吉尔开始担心德国人会为了获取铀矿石而占领刚果,于是他秘密命令欣科洛布韦矿场,将其已开采出的1250吨高品质铀矿石,分批密封包装运往美国。1940年年底,这些铀矿石从刚果起运,途经葡属安哥拉新近的开放港口运抵美国纽约,最后被储藏在纽约市斯塔滕岛仓库内的2000个大铁桶中。森吉尔本人也从刚果流亡到了纽约,他将这些铀矿石的情况亲自秘密汇报给了美国有关部门。但是这些极为重要的铀矿石情报,开始却没有引起美国的任何重视。

  到了1942年,美国已开始实施研制原子弹的“曼哈顿计划”。为了能够先于纳粹德国制造出原子弹,该计划集中了当时西方国家(纳粹德国除外)最优秀的核科学家。但“曼哈顿计划”从一开始就面临一个大问题,那就是如何找到足够的铀原料来进行核试验。

  为此,“曼哈顿计划”的负责人——美国陆军准将莱斯利·格罗夫斯会见了他的助手肯尼思·尼科尔斯中校,他们一致认为当务之急是找到足够的铀原料。尼科尔斯告诉格罗夫斯,他曾亲自做过调查,发现美国铀矿的储备少得可怜。就在他们一筹莫展时,国务院一位名叫托马斯·芬勒特的助理秘书向尼科尔斯提起,他的一位纽约朋友埃德加·森吉尔,好像在刚果拥有一些铀矿石。芬勒特其实早就知道这件事情,但是因为美国国务院对“曼哈顿计划”一无所知,所以他以前没想起过这件事。尼科尔斯征得格罗夫斯的同意后,就连忙赶往纽约会见森吉尔。

  1942年6月,尼科尔斯穿着便服,悄悄地走进埃德加·森吉尔在纽约的办公室。森吉尔性情率直,他直接问尼科尔斯:“你来这儿是谈生意的吗? ”尼科尔斯首先向森吉尔表明了自己的陆军中校身份,然后问他能否帮助美国政府从刚果搞到一些铀矿石,但对于这些铀矿石的用途,尼科尔斯没有说明,只称“对盟国的事业有利。”

  森吉尔自然明白事情的原委,他立刻回答说没有问题,并且问什么时候运货。尼科尔斯回答:“最好是现在,不过我也知道,从刚果海运到美国,最起码要几个月时间。”但森吉尔回答说,“不,我现在就可以给你,我有1000多吨铀矿石存放在纽约。”尼科尔斯起初以为森吉尔在开玩笑,他根本没想到森吉尔早就把大量铀矿石运往美国。一个小时后,尼科尔斯带着一张纸条离开了森吉尔的办公室,这张纸条上写的正是铀矿石的购买合同。尼科尔斯以每磅1.6美元的市场最低价,购得了森吉尔现有的全部1250吨铀矿石,而且第二天他就能把在纽约的这批铀矿石运走。此外,他还将悉数购买从刚果运出的其余铀矿石。

  森吉尔秘密运往美国的铀矿石成了“曼哈顿计划”的“及时雨”,“曼哈顿计划”在最短时间内获得了大量铀矿石,加速了原子弹的研制进程。美国不仅赶在纳粹德国之前制造出了原子弹,而且还提前结束了第二次世界大战。可以说埃德加·森吉尔功不可没。((俄)阿纳托利·多库恰耶夫  李有观编译)
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