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来源:奇闻网 2009/03/02

南象海豹和其他许多海洋生物一样,是真人不露相。它固然没有火辣身材,但在其肥厚的皮囊下,却藏着一位超级英雄,它的一生就是一系列伟大壮举。


象海豹

摄影:伊瓦·莫马提吾科 约翰·伊斯特考特

提起海洋中的捕食者,南象海豹很容易被人低估。它不具备抹香鲸的王者气质,没有白鲨如战斗机般矫健的身段,也难及虎鲸的一流智商。它也与巨型鱿鱼和豹海豹不同,缺乏那样的神秘感和威慑力。是谁给它设计了这副体格——童书插画师?若果真如此,倒不难解释它为何生着个能长到近半米长,替它赢得“象海豹”之名的怪异长鼻了。



单看外表,南象海豹是头蹩脚的怪物。它的身躯大得像轿车,形状又像飞艇,登岸后常懒洋洋地在海滩上东倒西歪。然而,南象海豹和其他许多海洋生物一样,是真人不露相。它固然没有火辣身材,但在其肥厚的皮囊下,却藏着一位超级英雄,它的一生就是一系列伟大壮举。



想看看它在哪里大显身手,就用手指点着南美洲地图一路下移,直至火地岛,然后向东来个急转弯,经过马尔维纳斯群岛(福克兰群岛)后大约1450公里,你便会看到南乔治亚岛。这是一座长160公里的岛屿,屹立于环绕着南极洲、被有些人称作“南大洋”的一片巨大海域中,高低起伏、顶端积雪的山峰勾勒出它的轮廓。对于人类来说,南乔治亚岛是个自然环境极为严酷的去处。然而对于有百分之八十的时间都在这片水域猎食的海豹来说,南乔治亚岛却是理想的聚集地。交配季节到来时,约有40万头南象海豹排布在该岛海岸沿线。



聚会从9月中旬开始,一批雄性海豹首先到达,拖着沉重的身躯爬上石块遍布的海岸,然后几乎马上就展开争斗。这可不是小打小闹,而是一场场血腥之战,有的海豹会在战斗中被撕破鼻子,皮开肉绽,脱落的眼珠掉在地面上。胜败的赌注是很高的:只有三分之一的雄性海豹能赢得传宗接代的机会,这个数目显然太少——它们体内都涌动着睾丸素,个个都急切地想将自己的基因传递下去。体型的大小在此无疑是个重要因素。雄性海豹可重达4吨,相当于一辆SUV的分量,最庞大的雄性往往处于支配地位。在划分势力范围的战争中,象海豹还要起劲地展示那条不可理喻的长鼻子,以之咆哮、喷气,总而言之就是用来显摆的。



科学家将获胜的雄性海豹称作“海滩老大”——每个胜利者都将主宰一群雌性海豹,群体的规模不尽相同,最小的只有20头,大些的有300头,而在最夸张的情况下可达到1000余头。10月初,当雌海豹如期而至并安顿下来,它们要做的第一件事就是生儿育女,哺养后代。



接着,在小海豹出生约三个星期后,雌海豹将再度交配,而“沙滩老大”们的职责之一便是保护自己的妻妾,以免被前来劫色的雄性竞争者盯上。在大一些的雌海豹群边缘,有少数屈居亚军的雄海豹也能蹭得一席之地,但大量的战败者都被排除在了界线之外,它们气急败坏,这意味着会发生更多的战争。



“这里可不像迪斯尼乐园。”迈克·费达克说。他是英国国家环境研究委员会海洋哺乳动物小组的生物学家,“争夺雌性群体的过程中有很大的危险。”不但对象海豹如此,对于在它们身边工作的科学家也是一样。在雌性象海豹群中工作时,科学家会小心地避免被夹在获胜的雄海豹与其对手之间。费达克说:“一定要留意。虽然它们没有腿脚,行动起来却敏捷得惊人。”



11月底,聚会逐渐落幕。成年象海豹由于在这段时期不曾进食,体重可降至原来的一半。同时,幼海豹在有妈妈丰沛乳汁喂养的三周内,体重每天增加4.5公斤。雌海豹准备返回大海时会再度交配,然后立刻让幼海豹断奶,留下它自力更生。随后,雌海豹将怀着新生命离开这里,并在来年重返同一片海滩,生下腹中的宝宝。



很快,雄海豹和幼海豹也将投入大海的怀抱——南象海豹在水下展露出的本领,足可令它们跻身地球上最完美地适应了生存环境的捕食者之列。离岸后,它们将展开一次全长近1.3万公里的旅程,潜水深度可达1500米,这超过了大多数潜水艇的能力范围。连续数月,它们捕食鱿鱼和鱼类,寻找营养物质最多的水域,因为这种地方会引来食物链中的其他成员。南象海豹能在水中连续潜游两个小时之久,只需要到水面休息几分钟即可恢复状态。这全都得益于一些巧妙的生理机制,比如停止部分新陈代谢以节省氧气。象海豹全身流淌着大量富氧血液——它的血量占全身总体积的百分之二十,这个比例几乎是人类的三倍。



要研究能深入南极冰海下1500米的动物十分困难,因而科学家近期开始给象海豹佩戴卫星标签。追踪海豹行动的同时,卫星标签还带来了一项额外收获:帮助海洋学家了解气候变化的影响。“目前有个问题十分令人担忧,就是海洋环流的模式也许正在改变。” 费达克描述着这种会对全球气候造成重大影响的情形,“南大洋在其中扮演着重要角色,却是数据最为缺乏的区域之一。海豹能将仪器带到我们无法自己取样调查的地方。”现在来自南大洋最僻远海域的海水温度、盐度和洋流的信息,正大量涌入开展了五年的“南象海豹取样海洋学研究”项目。



所以别再介意那怪异的鼻子和笨拙的身躯了。南象海豹游弋在蓝色的冰原之下,并非只在自顾自地生活。它们像富于使命感的超级英雄一样,正在帮助我们拯救地球。
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