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来源: 泰晤士报

  据英国《泰晤士报》报道,美国科学家表示,科学家们一直试图在宇宙中寻找外星生命,但事实上外星生命可能就生存在地球上,只不过由于它们是以微生物的状态存在,人类目前的科学技术无法对它们进行观测而已。

  地球上可能存在外星生命

  美国亚利桑那州立大学宇宙生命理论家保罗-戴维斯教授认为,地球上也许还存在着某种特殊的有机体组成了我们所不了解的生命领域。戴维斯认为寻找外星生命应从“地球任务”开始。戴维斯说,“早在20世纪60年代,当时几乎没有人会相信地球外还存在生命,而现在声称宇宙存在生命则是一种非常流行的说法。但是,我们至今不清楚在类地环境中生命是否能够自动出现。对于地球上是否存在我们仍然未知的神秘生命,科学家们至今未进行系统的探索。许多人认为在火星、木卫二或其他地方存在神秘生命,但从未有人想到地球可能存在的某种神秘生命到底是什么样子。”


电影《第三类接触》中展示的外星人画面,但在现实世界中外星生命可能小很多

  戴维斯指出,这种神秘的生命也许存在着许多种形式。地球上已知生命主要基于五种主要元素:碳、氢、氧、氮和磷。但是,有机体也有可能由砷组成,而不是磷。此外,许多生命分子是左螺旋形状,也有的是右螺旋形状,而DNA的双螺旋线总是右螺旋形状。也许真的存在某种拥有左螺旋形状DNA的微生物,只不过没有被识别而已。戴维斯认为,由于目前科学家们所掌握的微生物研究技术都是基于常见的生物学方法,因此他们仍然无法识别这种神秘的生命。如果能够识别,这将有助于在火星上或太阳系的其他地方发现类似的生命。


科学家一直认为火星上可能有适合生命存在的环境

  有些微生物还携带着某种不是基于DNA的基因信息。这些微生物可能存在于极端的环境中,比如极深的地层之下,或是在极其滚烫的温泉之中,甚至是生活于其他有机体中。戴维斯说,“在微生物世界中,一些微型有机体可能拥有另一种生物化学方式,并产生第二或并发的基因结果。我们可以设想出一系列实验环境,生命在其中反复出现和灭亡。这样的话,极有可能出现某一种或多种生命形式。当然,一个关键的问题是它们是否能够继续生存下去并生成一些与已知的生命形式完全不同的生命。”

  外星生命能随陨石坠落地球

  科学家们此前曾将装有微生物的人造陨石送入太空,以研究生命的起源。后来这块陨石重返地球,并在试验中有了最新的结果。岩石中的部分生物化合物存活了下来,这说明如果外星真的存在生命,将有可能抵御高温、辐射等恶劣条件,随陨石到达地球。科研人员表示,现在的地球生物可能拥有外星生命血统。在陨石碰撞之后,星际间的生命交换是否真的发生过?研究人员将一块棒球大的人造陨石,附在欧洲航天局“FotonM3”号无人飞船的外部,以测试生物物质能否在太空往返之旅中存活下来。这块人造陨石是用苏格兰北部奥克尼群岛的岩石雕刻而成的,含有已成化石的微生物以及微生物的分子信号。在重返地球过程中,人造陨石完全暴露于大气中。

  这项研究还表明,活微生物在较大的岩石中存活率更高。如果岩石的体积达到20立方厘米或者更大,200摄氏度无法影响到岩石中部,生命体便可以存活下来。胚种论认为,行星间的生物体已在不同的行星上繁衍成生命,地球也包括在内。如果胚种论能够解释地球生命的起源,参与此项研究的科学家相信,火星最有可能成为生命的发源地。研究结果显示,来自火星的陨石中有5%成功击中地球。一些有趣的生命可能正是由它们带到地球的。

  恶劣环境可能是它们的乐土

  最有可能存在外星生命的地方,可能是一些“与世隔绝”的、环境极其恶劣的区域,因为已知生物无法在这里存活。如果找到生命活动的迹象,就证明这些地方可能存在外星生命。我们在地球上的哪些地方可能找到外星生物呢?一些科学家把注意力集中在这样一些地方,即生态学上完全孤立、已知生物永远无法涉足的小生态环境。近几年,一个令人惊讶的发现是,某些生物能在极端环境下生存。从滚烫的火山口到南极洲干涸的河谷,在这样的极端环境中,都能发现微生物。还有一些生存能力超强的微生物--嗜极菌,竟然能在高浓度的盐湖中、被重金属污染的强酸性尾矿中以及核反应堆废料池中生存。

  然而,再顽强的微生物也有耐受极限,因为所有已知生物都离不开液态水。智利北部的阿塔卡马沙漠非常干燥,在那里找不到任何已知生物。虽然某些微生物还能在高温下繁殖,但在温度高于130℃的环境下,我们能找到的,最多是已知生物的尸体。不过,我们不能用这样的条件去衡量外星生命,因为它们也许能在更干燥或者温度更高的环境中生存。科学家可以在一个生态学上完全孤立的区域寻找生命活动的迹象,作为外星生命存在的证据。孤立的生态系统其实很容易找到,如地壳深处、大气层上部、南极洲、盐碱地以及被重金属或其他污染物污染的地带。研究人员还可以在实验室中“创造”孤立的生态系统:首先改变温度和湿度,将已知生物杀死,如果仍有生命迹象,可能就是外星生命在起作用。

  科学家已经找到一些几乎与其他生态系统完全隔离的环境。在地壳深处,微生物群落与光线、氧气和其他生物的有机产物完全断绝了联系。它们能生存下来的原因是,某些微生物可以将在化学或放射反应中释放出的二氧化碳和氢,用于新陈代谢、生长和复制。尽管迄今为止,科学家在这些生态系统中发现的微生物都与生活在地表的微生物有紧密联系,但我们对地壳深处的生物学探索还处于初级阶段,在更深的地方,或许有惊喜正等着我们。综合海洋钻探计划从深达1千米的海床采集岩石样本、探查岩石中的微生物,就是该计划的目的之一。陆地上的钻探还曾发现,即便是在更深的地下,仍然有生物活动的迹象。然而,科学界至今尚未制定系统、大规模地探索地壳深处生命的计划。
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